Abril 2019 - Año XXVII
Construcción

La evolución del vidrio

Los vidrios están tan presentes en nuestra vida cotidiana que resulta muy difícil pensar en todo el trabajo, experimentación y tecnologías que hay detrás de cada panel u objeto vidriado. Por este motivo analizamos el desarrollo del mismo, desde artefactos fabricados en la antigüedad hasta los últimos avances tecnológicos, incluyendo nuevos colores, características y propiedades térmicas y acústicas. Te invitamos a recorrer juntos esta historia..

El vidrio es un material que, desde hace miles de años, ha acompañado a los seres humanos. Pero ¿desde cuándo existe el vidrio fabricado? Para situar su origen debemos remontarnos 3.500 años antes de Cristo, puesto que el vidrio es uno de los materiales más antiguos, junto con la cerámica, que utilizaban nuestros antepasados para la conservación y almacenamiento de los productos.

El descubrimiento del vidrio tiene lugar en Siria por los mercaderes de natrón (mezcla natural compuesta por carbonato, bicarbonato, cloruro y sulfato sódico). En la ruta que realizaban hacia Egipto, quisieron preparar la comida y, para ello, necesitaron rocas donde apoyar sus ollas. Es así que decidieron utilizar el natrón que transportaban. Al día siguiente comprobaron que éste se había fundido, y al contacto con la arena del suelo, se había convertido en un material brillante, parecido a una piedra. Éste fue el origen del vidrio fabricado.

En la Edad Antigua, los egipcios y los fenicios fueron los principales fabricantes y proveedores de vidrio. Siglos después, cuando Roma conquistó Egipto, muchos vidrieros emigraron al nuevo imperio. Una vez que cae el Imperio Romano, los fabricantes de vidrio se desplazan a Siria y Bizancio.

Con la llegada de la Edad Media, y gracias al comercio, los venecianos aprenden los secretos de su fabricación, que habían sido transmitidos de generación en generación. Todos los artesanos del vidrio se concentraban en la isla de Murano, intentando así que no se extienda su conocimiento. Pero el conocimiento no tiene fronteras y la técnica del vidrio llega a Alemania y Bohemia, desde donde se expande al resto del mundo.

Durante la Edad Media, el vidrio se convierte en un artículo de lujo, sólo al alcance de la nobleza, la burguesía y el alto clero.

Tras la llegada de la Revolución Industrial, el vidrio -su uso y reconocimiento- se va adaptando a los cambios de la humanidad y se extiende a toda la población. La mecanización hace posible el aumento de la producción y que puedan realizarse objetos sencillos, como vasos, cristales y espejos, haciendo más barata su fabricación.

Aunque en toda la historia, desde su nacimiento, los recipientes de vidrio han sido utilizados para albergar vinos, aceites, esencias y medicamentos, recién a mediados del siglo XVII es cuando empieza a generalizarse la botella como la conocemos hoy en día, extendiéndose, además, gracias al uso del tapón de corcho, que proporcionaba un uso más seguro e higiénico.

Con el nacimiento de la British Plate Glass Company en 1773, Inglaterra se convirtió en el centro mundial de producción de vidrios para ventanas y, por primera vez en la historia, se vuelve algo accesible para gran parte de la población.

A finales del siglo XVIII, en Francia, el gobierno ofrece un premio para quien descubriese un método útil para conservar los alimentos. Este descubrimiento era de vital importancia, pues debía servir para poder alimentar a los soldados de Bonaparte. Fue Nicolás Appert quien dio con la solución y descubrió que ciertos alimentos, envasados en tarros de vidrio, sellados y posteriormente calentados no se alteraban, pudiendo ser conservados por largos períodos de tiempo. Ésto dio lugar a la conserva mediante la técnica de la esterilización en vacío. El propio Appert fabricaba sus propios tarros de vidrio, dotándolos de una boca muy ancha, y pronto sus conservas atrajeron la atención del gobierno, que le premió con 12.000 francos y la publicación de sus inventos.

Gracias a ésto, en 1810 se establecieron las bases para el nacimiento de la industria alimentaria, que sería posteriormente perfeccionada por Pasteur durante el último tercio del siglo XIX.

La evolución industrial, la investigación y la progresión de los conocimientos concernientes al vidrio han hecho que, en la actualidad, la fabricación de envases se realice bajo el signo de la automatización.

Con la Revolución Industrial, el vidrio gana espacio en la construcción civil. La invención de máquinas y equipos ha acelerado el proceso de fabricación de productos por toda Europa. Juntos -hierro y vidrio- se convierten la gran novedad de la arquitectura moderna.

Con el cambio de siglo, muchas evoluciones hacen el intento de producir el cristal plano perfecto. En 1950 fue creado el vidrio float, por el británico Alastair Pilkington.

Ya en el Siglo XXI, la industria del vidrio se convierte en una industria global. Como las patentes del proceso de Pilkington expiraron, los costos para tener una fábrica de vidrio se redujeron drásticamente y hoy podemos encontrarlas por todo el mundo.

Distintos tipos de vidrio

La innovación es una constante en el mercado y actualmente podemos encontrar diferentes tipos de vidrios para demandas específicas:

  • Vidrio doble o DVH: Un Doble Vidrio Hermético o como se denomina con la sigla DVH, es un producto compuesto por dos o más vidrios, separados entre sí por una cámara de aire. La misma se encuentra herméticamente sellada, impidiendo el paso polvo o suciedad, humedad y vapor de agua, a lo largo de todo su contorno.
  • Vidrio curvo: El procedimiento más utilizado para curvado de vidrio consiste en la colocación de la plancha de vidrio horizontalmente sobre el molde. Una vez alcanzada la plasticidad del vidrio mediante calentamiento, su peso propio hace que se adapte y tome la forma del molde. El procedimiento finaliza una vez enfriado el vidrio de forma lenta, a fin de evitar tensiones internas en su estructura molecular.
  • Vidrio inteligente: El vidrio inteligente, también conocido como ventana inteligente cuando se usa en ventanas o tragaluces, se refiere a un tipo de vidrio que puede cambiar sus propiedades de transmisión de luz cuando se le aplica una corriente eléctrica. Algunos tipos de vidrio inteligente permiten a los usuarios controlar la cantidad de luz (y en consecuencia, de calor) que transmiten. Una vez que se activa, el vidrio cambia de transparente a opaco, bloqueando parcialmente la luz mientras mantiene una vista clara. Otros tipos de vidrios inteligentes pueden proporcionar privacidad completa cuando son activados.

Las tecnologías usadas en el vidrio inteligente pueden incluir dispositivos electrocromáticos, de partículas suspendidas, micro-persianas y de cristal líquido (LCD).

  • Vidrio antifuego: se basan en vidrios laminados mediante material intumescente que reacciona cuando la temperatura supera los 120oC, creando una barrera opaca a las llamas y bloqueando a su vez el paso de la radiación térmica.
  • Vidrio antirrobo: Éstos combinan perfectamente la transparencia del vidrio con las láminas de butiral de polivinilo en composiciones que ofrecen una resistencia mayor al impacto que un vidrio laminado común y haciendo que, en caso de rotura, sea más difícil la intrusión, debido a la resistencia y propiedades de elasticidad del butiral.
  • Coloreado: Es un vidrio al cual, durante el proceso de fabricación, se le han añadido óxidos metálicos que le dan un color característico más oscuro con el consiguiente aumento de su capacidad de absorción de la energía lumínica incidente. Se elabora en una amplia variedad de colores.
  • Serigrafiado: Son vidrios pintados en una de sus caras con la técnica de “silk screen”, utilizando pinturas vitrificables que poseen, entre sus características, que ésta se incorpora a la masa del vidrio cuando se lo somete a temperaturas superiores a los 600 oC. Las pinturas se pueden aplicar en forma parcial, en una amplia variedad de diseños o cubriendo toda la superficie de una de las caras del vidrio. Los vidrios serigrafiados son una alternativa interesante para aquellos que quieran personalizar fachadas exteriores o vidrios en espacios interiores. Se pueden personalizar los diseños y colores en los diferentes tipos de vidrio.

El vidrio tiene unas propiedades específicas que han sido aprovechadas desde la antigüedad. Ha servido y sirve para la creación de toda clase de útiles. Sus aplicaciones ofrecen una amplia gama que abarca desde los más sencillos enseres del hogar, pasando por la decoración, el instrumental óptico, la informática y el mundo de la comunicación. Sería muy difícil concebir nuestro mundo de hoy sin el uso de este noble elemento.


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